Mundo
Martes 03 de Mayo de 2016

Descubren tres nuevos planetas “habitables” cercanos a la Tierra

Se informó que están en órbita alrededor de una estrella ultrafría a apenas 40 años luz de nuestro planeta. Científicos aseguran que es un “cambio de paradigma, ya que las superficies serían aptas para ser ocupadas por humanos”

Un grupo internacional de científicos ha descubierto tres planetas de tamaños y temperaturas similares al nuestro que orbitan alrededor de una estrella enana ultrafría a tan solo 40 años luz de la Tierra, anunció ayer el Observatorio Austral Europeo (ESO) desde su sede alemana de Garching.

Los astrónomos hicieron este hallazgo tras detectar a través del telescopio Trappist, instalado en el Observatorio La Silla (Chile), que esta estrella se desvanecía a intervalos regulares, lo que significa que varios objetos pasaban entre ella y la Tierra.

Según los astrónomos, la estrella Trappist-1, que se encuentra en la constelación de Acuario (El aguador), es una estrella enana débil, más fría y roja que el Sol, y de un tipo muy común en la Vía Láctea, pero se trata de la primera vez que se descubren planetas gravitando a su alrededor.

Los hallazgos de este estudio, que publica la revista Nature, son defendidos con entusiasmo por Emmanuël Jehin, uno de los científicos involucrados –“Se trata de un cambio de paradigma”– y por Julien de Wit, del Instituto de Tecnología de Massachussetts, (MIT, EE.UU.) – “Es un paso gigante en la búsqueda de vida en el Universo”–.

“Si queremos encontrar vida en otros lugares del Universo, ahí es donde debemos comenzar a buscar”, explicó el responsable del equipo de astrónomos, Michaël Gillon, del Instituto de Astrofísica y Geofísica de la Universidad de Lieja, Bélgica.

Determinar el tamaño de estos tres planetas ha sido posible gracias a aparatos ópticos más grandes, como el instrumento Hawk-I, instalado en el telescopio de largo alcance (VLT, por sus siglas en inglés, y de ocho metros), situado en el Observatorio La Silla.

Con este estudio se ha constatado que del trío de planetas, dos de ellos tardan 1,5 y 2,4 días en completar su órbita, mientras que el tercero emplea entre 4,5 y 73 días.

La consecuencia de estos períodos orbitales tan cortos es que “los planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de su estrella que la Tierra del Sol”, explicó Gillon.

Paradójicamente, los dos planetas más cercanos reciben solo cuatro y dos veces la radiación que recibe la Tierra, mientras que el tercero, exterior, probablemente reciba menos que la Tierra.

Actualmente están en construcción varios telescopios gigantes con los que De Wit confía poder estudiar estos planetas y su atmósfera, “primero en busca de agua y luego de trazas de actividad biológica”.

El ESO espera abrir una nueva vía para la caza de exoplanetas que pudieran ser habitables, “primos” de la Tierra con condiciones similares, como los descubiertos con este estudio.

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Un año antes

La misión espacial Kepler descubrió en junio de 2015 un planeta de similares características a la Tierra, aunque más antiguo y más grande, anunció la NASA en un comunicado. Lo llaman “el primo mayor” de la Tierra por las similitudes “habitables” que posee. Su nombre lleva la identidad de la conocida misión espacial: Kepler-452b y está ubicado a 1.400 años luz de distancia de la Tierra.

El “nuevo” integrante del sistema orbita en una “zona habitable” alrededor de una estrella similar al Sol. Con este descubrimiento, el total de planetas con condiciones favorables para la vida se eleva ahora a 1.030, según comunicó la agencia espacial.

La misión de la NASA tiene como objetivo encontrar un planeta de similares características a la Tierra y parece que este es el más importante de esos hallazgos. Kepler-452b orbita alrededor de una estrella G2, de cualidades muy parecidas a las del Sol. La distancia entre ambos hace posible que el agua no se evapore y permanezca en la superficie.

Kepler-452b es un 60% más grande en su diámetro que la Tierra y es considerado por los investigadores como una “Súper Tierra”. Todavía su masa y composición no han sido determinadas. “La exploración ha descubierto un planeta y una estrella que están muy cerca de parecerse a la Tierra y nuestro Sol”, señaló John Grunsfeld, administrador asociado de la misión científica de la NASA.

“Este emocionante resultado nos provee un paso más para encontrar una Tierra 2.0”, agregó el científico. “Podemos pensar en Kepler-452b como un mayor y más grande primo de la Tierra, que provee una oportunidad para entender el medio ambiente que rodea a nuestro planeta”, dijo Jon Jenkins, analista de la NASA.

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